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区块链技术如何彻底改变全球金融格局?

自从神秘的中本聪在2008年创造出比特币以来,比特币就让科技界着迷,让执法者头痛。这种数字加密货币因为助长了著名的违禁药品市场“丝路”的销售活动而恶名远扬,但之后赢得了Expedia和Overstock.com等知名网站的商业认可。近来,比特币由于其疯狂波动的价格和期货的推出,已经成为了备受关注的目标。
在比特币和其他加密货币成为头条新闻的同时,许多行业专家认为,促成比特币诞生背后的主要技术,也就是众所周知的区块链技术,对未来的全球金融可能具有深远的影响。
区块链的最基本形式是一个计算机文件,它的作用好比是一个数字分类账,记录交易并作为过往交易的权威记录。重要的是,区块链是经过加密的,因此可以广泛复制与共享。当交易发生时,区块链可以被安全地更新以反映最新交易。例如,比特币区块链由全球各地争取处理最新交易的计算机维护。比特币区块链就像一份谷歌公共文档,每个希望在更新发生时马上看到更新的人都可以看到,差别只在于比特币没有谷歌(也就是没有中央管理员),因为这个网络是完全去中心化的。
由于区块链不依赖中央权威批准交易,因此支持者认为,区块链提供了一种更快、更透明的方式来记录和跟踪资产的流动。具有讽刺意义的是,区块链的副本可以被分发到不同的计算机上,反倒使区块链比单一主交易记录更能安全地抵抗网络攻击。
鉴于这些特征,区块链有可能彻底改变持续低迷、不同步且易于出错的全球金融系统,凯洛格学院的金融学教授鲍勃·麦克唐纳如此表示。
他说:“银行和其他金融机构的运作方式有许多效率低下的地方。效率低下的原因和银行之间、银行与客户之间、或者公司和股东之间的信息记录与检索,以及访问明确的交易记录有关。金融系统将很大精力集中在建立一个公共、权威、最新的数据库,内容涵盖谁拥有什么以及谁对谁有哪些义务。这些都是区块链能够提供的。”
即时、同步而且透明
麦克唐纳认为,都乐食品公司的奇特案例,正可以说明金融系统繁琐笨重的特性。
2013年,投资者控告都乐食品公司的董事长兼首席执行官大卫·默多克,指称他将公司私有化之前贬值公司的股票。两年后,在特拉华州法庭做出不利于默多克的判决后,他同意以每股多付2.74美元的方式来赔偿股东。
然后事情变得很奇怪。都乐在外流通的股票有3,600万股,但投资者提出的付款索赔却有4,900万股。怎么会出现这种情况呢?
根据彭博社的看法,这种数量上的差异部分原因是由于未结清交易以及卖空造成的。
假设你曾经拥有过都乐食品公司的股票,并且在嘉信理财设有账户。在这个假设情况中,你放在嘉信的股票实际上是以“行号代名”持有,意即嘉信将你记录为股东,但都乐食品公司并不知道你是股东。在嘉信的都乐总持股量被记录在美国存管信托公司的分类账下,但美国存管信托公司也不知道你是股东。
如果你买卖了该股票,交易需要三天的时间才完成;在这期间,交易并没有“结清”。
让事情更加复杂的是,嘉信有可能已经把你的股份借给想要卖空都乐股票的人,在这种情况下,你的账户里实际上没有都乐股票,只是别人有义务最终要归还这些股票,并且向作为股东的你偿付欠款。
在这种情况下,投资者或许以为自己拥有都乐股票,然而这些股票可能已经进入尚未结清或是被嘉信借出的交易过程中。
在上述这些情况中,投资者实际上应该由其他投资者而非由都乐予以偿付。理论上,协助这些未结清交易和卖空的经纪人应该负责将2.74美元分配给正确的股东。但实际上,两年之后,情况已经变得说不清道不明了。法官下令相关的经纪公司把问题理清,然后决定谁应该付款,谁应该收款。
麦克唐纳认为,这个案例充分显示了金融基础设施的复杂性和局限性,使证券在几秒钟内即可易手,但结清交易却可能需要数天,以至于投资者在大多数情况下并不知道自己实际拥有什么。
区块链技术可以在没有任何延迟下处理所有交易,并且保持所有会计系统同步,这些功能或许可以解决上述问题。
麦克唐纳说:“目前,你购买股票的时间和你真正被标记为股票实益拥有者的时间有一段间隙。交易需要数天才能结清,但是使用区块链技术则可能很快结清,而且过程透明。嘉信仍然可以借出客户的股份,但这个过程将比现有流程更加开放与明确。”
效率更高且价格更低
区块链技术的另外一个主要优点是可能大幅减少开支,或许这是让这种技术在未来受到广泛采用的最可能原因。
付款是一项明显的用途。智能合约公司Symbiont的总裁凯特琳·朗说道:“美国企业界的资产负债表上存在着数万亿美元的被困资金。一家大公司在全球大约有2,000个银行账户,这些账户全部都有被困资金。如果从经济的观点来思考这个问题,这可以说是经济的终极无谓损失。如果我们能够加快央行之间的付款基础设施,便能在经济环境中释放出大量流动资金。”
区块链一个较不明显的领域是银团贷款市场。
“还有大量的文件尚未数字化。”凯特琳·朗在今年年初凯洛格学院举行的金融科技与金融未来会议上说道。“这是一个以来回传真而闻名的市场。”她表示,如果将这项过程自动化,不但能加快销售贷款过程,还能为企业节省大笔资金。
自动化私人股本的管理也同样可以削减成本。
在同一场会议上发表讲话的北方信托银行的执行副总裁彼得·切尔克维奇说:“区块链会将我们为资金管理所做的工作中的百分之三十自动化。这代表的是30%的利润增长。当然,我们将无法拿走所有那些利润。所以我们会减少普通合伙人的费用,而普通合伙人则减少有限合伙人的费用。对于这个合作链上的每个成员来说,收入下降了,但利润上升了。在我看来,这是进步。”
这并非第一次尝试简化金融服务内部的交易处理。在1990年代后期,业界也曾经成立过一个名为“全球直通处理协会”的组织,希望减少证券交易结算过程中的延迟,但是这项努力在投资经理人与股东们无心配合的情况下无果而终。
切尔克维奇认为,这个教训清楚地表明:改变需要许多利益相关者的支持。区块链技术要取得成功,前提是整个生态系统都要能够从中获益。“如果只有其中一部分生态系统获益,那就会失败。”他说。
Symbiont、Vanguard和专门提供证券市场数据的美国证券价格研究中心最近合作使用区块链来分发有关指数组成的实时信息,例如标准普尔500指数,可以作为有关区块链如何简化运营的最后一个例子。结果发现,为投资行业这个重要组成部分更新这项信息的劳动密集程度高的惊人,但区块链有可能从根本上改善更新过程的速度、准确性和效率。
安全而且廉洁
区块链的提倡者宣称,由于区块链被认为是存储和共享交易数据最安全的方式,因此该技术或许有朝一日会成为新的全球标准。
事实上,已经有一些央行对分布式账本表示出兴趣。而那些希望提高政府合同、竞选捐款及全球精英海外账户透明度的人,都把区块链视为一项强大资产。
“开源数字加密技术已经取得了巨大成功,这正是区块链的核心。”麦克唐纳如是说。
最大的机会或许会出现在发展中国家。正如手机行业“超越”较旧的电信基础设施版本,一些金融业领导者希望区块链技术能够创建一个效率更高、更易于访问,并且更廉洁的金融服务行业。
麦克唐纳说:“这项技术旨在让信任金融机构与否再也无关紧要。在美国,金融机构普遍值得信赖,但并非每个国家都是如此。我们有理由相信,通过提供权威的分布式交易记录,区块链可能有助于减少贪污。”
理论上,至少区块链还可能让监管人员的工作变得更加轻松,因为所有的交易都将自动记录在一个单一的数字账本上,同时也能确保国家法规的主权。为了保护数据的机密性,监管人员或许无法访问整个区块链(访问权由IP地址授予),但他们或许能够随时访问相关部分。
然而,尽管这项技术有可能避开全球贪污和欺诈,但如果要在未来广泛使用该项技术,仍将需要一个基本的法律框架。
对于麦克唐纳来说,未来如何演变仍然有待观察。他认为现况有如当年的互联网,一项以不同方式被货币化和被监管的新技术,很少人能预测其未来发展,直到谷歌时代来临。
他说:“我们依法执行合同和财产权。出现商业纠纷时,政府必须要能拿出区块链编码交易的相关规则。那就会将政府推到风尖浪口上。”(财富中文网)
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